El primer Cohete VEGA listo para ser lanzado

Fecha 2/2/2012 16:44:12 | Tema: Novedades de Ciencia y Tecnologia

El primer lanzamiento de Vega, denominado VV01, está programado para el día 9 de febrero de 2012. Este evento marcará el final de 9 años de desarrollo por parte de la ESA, de las agencias espaciales italiana (ASI) y francesa (CNES) y de la industria europea.

El lanzador VV01 despegará desde el nuevo complejo de lanzamiento de Vega en el Puerto Espacial Europeo, en Kourou, Guayana Francesa, con nueve satélites a bordo: el satélite reflector LARES y ALMASat-1, de ASI, y siete CubeSats desarrollados por otras tantas universidades europeas.

Esta primera misión permitirá certificar el sistema Vega al completo, incluyendo el propio vehículo, la infraestructura de tierra y las operaciones de lanzamiento, que abarcan desde la campaña de preparación hasta la separación de los satélites y la desactivación del módulo superior...................

Informa desde UNIFA
Adolfo Gandin Ocampo


Imagen Original
En este vuelo inaugural se comprobará el correcto funcionamiento de todos los elementos y de las distintas funciones del sistema en condiciones reales. Además, se certificarán en vuelo las prestaciones del vehículo y los servicios a sus cargas útiles, tras haber completado con éxito todos los procesos de certificación en tierra.

La cuarta etapa de Vega, AVUM, pondrá al satélite LARES en una órbita circular de 70° de inclinación y 1450 km de altura. A continuación, efectuará una serie de maniobras para reducir la altura del perigeo hasta los 350 km, momento en el que liberará al resto de satélites.

Los orígenes del programa Vega se remontan a la década de los noventa, cuando varios países europeos estudiaron la posibilidad de complementar las prestaciones de la familia de lanzadores Ariane con un nuevo vehículo capaz de poner en órbita cargas útiles más pequeñas.

Si bien la tendencia general es que los satélites sean cada vez más grandes, se necesita un lanzador capaz de poner satélites de entre 300 y 2000 kg en órbitas polares y LEO de forma económica. En este rango se enmarca un gran número de misiones científicas y de observación de la Tierra.

La industria y la agencia espacial italiana, ASI, desarrollaron varios conceptos y comenzaron el desarrollo preliminar de este lanzador, basándose en la experiencia que acumulaban en el campo de la propulsión sólida.

Vega pasó a ser un programa oficial de la ESA en junio de 1998, cuando la Agencia europeizó el programa nacional de ASI para el desarrollo de un pequeño lanzador. Fue entonces cuando se le bautizó con el nombre actual, en honor a la segunda estrella más brillante del cielo nocturno del hemisferio norte.

El principal objetivo del programa Vega es dotar a Europa de una capacidad segura, fiable y competitiva para poner en órbita satélites científicos y de observación de la Tierra, complementando las prestaciones de los lanzadores Ariane 5 y Soyuz, que ya operan desde el Puerto Espacial Europeo en la Guayana Francesa.

Vega ha sido diseñado para acomodar un amplio rango de misiones y de configuraciones de carga útil, lo que le permite responder con gran flexibilidad a una gran variedad de oportunidades de mercado. Al contrario que la mayoría de los pequeños lanzadores, Vega es capaz de poner en órbita varios satélites en cada lanzamiento. En concreto, es capaz de acomodar configuraciones que van desde un único satélite hasta un satélite principal acompañado por seis microsatélites.

Vega es capaz de poner en órbita cargas útiles de entre 300 y 2500 kg, dependiendo de la altitud y del tipo de órbita requerido por cada misión. Como punto de referencia se considera el lanzamiento de 1500 kg a una órbita polar de 700 km de altitud.

Vega está compuesto por tres etapas de combustible sólido y por un módulo superior de combustible líquido encargado del control de actitud y órbita y de la separación de los satélites.

Con casi 30 metros de altura y 3 de diámetro, el lanzador tiene una masa total de 137 toneladas al despegue.

El vehículo se divide en tres secciones principales: el conjunto inferior, el módulo superior y el conjunto de la carga útil.

El conjunto inferior está formado por las tres etapas de combustible sólido y por la estructura de soporte de la cuarta etapa.

El P80 fue desarrollado como demostrador tecnológico y como primera etapa del lanzador Vega. Es uno de los motores de combustible sólido de una sola pieza más grandes y más potentes jamás construidos.

Los motores Zefiro-23 y Zefiro-9 se basan en los resultados del demostrador tecnológico Zefiro-16, desarrollado por la agencia espacial italiana ASI. Estas dos etapas se cargan de combustible sólido antes de ser trasladadas al Puerto Espacial Europeo, en la Guayana Francesa.

La cuarta etapa, AVUM, aloja los módulos de propulsión y aviónica. Su motor se puede reiniciar hasta cinco veces, lo que le permite poner a varios satélites en distintas órbitas.

El conjunto de la carga útil está formado por las dos mitades de la carena aerodinámica, que protege a los satélites durante el ascenso, y por la estructura que une los satélites al lanzador.

Vega es un programa opcional de la ESA en el que participan siete Estados miembros: Bélgica, España, Francia, Italia, los Países Bajos, Suecia y Suiza.

El programa está gestionado por un equipo conjunto de la ESA, de ASI y del CNES. El equipo responsable del lanzador, del segmento de tierra y del programa VERTA está ubicado en ESRIN, Italia, y el equipo a cargo del motor P80 lo está en las instalaciones del CNES en Francia. De esta forma, Vega se beneficia del apoyo técnico y de la experiencia de estas tres agencias espaciales.

Las actividades de desarrollo se han organizado entorno a cuatro proyectos principales:

El vehículo lanzador
La primera etapa de combustible sólido: P80
El segmento de tierra
La fase de utilización inicial, el programa VERTA

El contratista principal para el desarrollo del lanzador es ELV SpA, una empresa participada en un 30% por ASI y en un 70% por Avio SpA, que coordina a más de 40 subcontratas de distintos países europeos. La compañía italiana Vitrociset es el contratista principal para el segmento de tierra.


El Vega en la rampa de despegue. (Foto: ESA - S. Corvaja, 2012)
Arianespace, futuro proveedor de los servicios de lanzamiento, participa en las operaciones de lanzamiento.

Durante el vuelo inaugural, además de la carga principal viajan siete CubeSats desarrollados por estudiantes con el apoyo de la ESA, entre ellos un vehículo español (Xatcobeo).

La historia de los CubeSats de la ESA – conocidos como los ‘ESA Cubs’ – comenzó en mayo de 2007, cuando la Agencia acordó incluir una carga útil educativa, formada por hasta seis CubeSats, en el vuelo inaugural de Vega. A esta decisión le siguió en enero de 2008 la organización del primer taller de CubeSats a nivel europeo.

“No sabíamos muy bien qué esperar, ya que los CubeSats todavía no eran muy populares entre las universidades europeas por aquel entonces”, explica Roger Walker, responsable de los proyectos educativos en la Oficina de Educación de la ESA. “El interés que despertaron fue impresionante, recibimos a más de 120 participantes. También nos sorprendió la gran variedad de proyectos que presentaron, dejando patente la increíble creatividad de la comunidad CubeSat. Al final seleccionamos a 24 equipos de estudiantes para que vinieran a presentar sus ideas en un taller celebrado en el Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial (ESTEC), en los Países Bajos”.

Tan sólo unas semanas más tarde, se abrió una convocatoria de propuestas para una misión CubeSat, abierta a todas las universidades de los Estados miembros y cooperantes de la ESA. La respuesta fue una vez más mucho mayor de lo esperado, por lo que se decidió aumentar el número de oportunidades de lanzamiento de seis a nueve, más dos satélites de reserva.

Cuando los equipos seleccionados ya habían comenzado a diseñar y a construir sus pequeños satélites, se organizó un segundo taller de CubeSats en ESTEC, en enero de 2009. Esta segunda edición atrajo todavía más interés, con 175 participantes de distintos países europeos. En el evento, los estudiantes tuvieron la oportunidad de presentar el estado de desarrollo de sus proyectos y de intercambiar información con otros equipos y con representantes de la ESA y de la industria.

“Los CubeSats son una plataforma educativa ideal, que permite a los estudiantes de ingeniería adquirir experiencia práctica en el diseño, ensayos y operaciones de un sistema espacial real y de su segmento de tierra, a un coste accesible”, explica Piero Galeone, responsable del proyecto ‘ESA Cubs’.

“No obstante, puede ser todo un reto, especialmente para aquellos equipos sin experiencia previa en el sector espacial. En el vuelo inaugural de Vega, programado para el próximo día 9 de febrero, volarán seis de los 11 CubeSats seleccionados inicialmente. El séptimo es un satélite húngaro, seleccionado recientemente como reserva de último minuto”.

A medida que se aproximaba la fecha de lanzamiento, el tiempo se convirtió en la variable más crítica. Sin embargo, a pesar de algún retraso y de pequeños problemas técnicos, los CubeSats fueron entregados con éxito a la ESA, que comenzó las tareas de comprobación, aceptación e integración en los adaptadores de lanzamiento (conocidos como P-PODs) a mediados de octubre de 2011. Los P-PODs se trasladaron al Puerto Espacial Europeo en la Guayana Francesa a finales del pasado mes de noviembre.

“Los P-PODs, cargados con los siete CubeSats, son lo suficientemente ligeros y pequeños como para ser transportados a mano, por lo que simplemente los guardamos en unas maletas y los llevamos como equipaje de mano en el vuelo a la Guayana Francesa. ¡Esto es sin duda la forma más peculiar de llevar unos satélites al Puerto Espacial Europeo!”, bromea Roger Walker.

A mediados de diciembre comenzó la integración de los P-PODs con el Sistema LARES, la carga útil principal de esta primera misión de Vega. Ahora ya sólo falta esperar al lanzamiento, con el que arrancará un nuevo capítulo en la historia del acceso de Europa al espacio y en la de las oportunidades educativas ofrecidas por la Agencia. (Fuente: ESA)





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