El Misterio de nuestra Luna Perdida

Fecha 5/11/2011 11:27:47 | Tema: Astronomia

[C/A de National Aeronautic and Space Administration] El 10 de septiembre, despeg贸 la misi贸n GRAIL [sigla en ingl茅s de Gravity Recovery and Interior Laboratory o Laboratorio Interior y de Recuperaci贸n de Gravedad, en espa帽ol], de la NASA, con el prop贸sito de descubrir algunos de los misterios que yacen debajo de la superficie de la Luna. Ese exterior gris, repleto de cr谩teres, esconde algunas cosas excitantes [incluso, tal vez, una compa帽era perdida desde hace mucho tiempo].

Si el art铆culo publicado recientemente en la revista Nature [Jutzi, M. y Asphaug, E. Nature 476, 69-72-2011] est谩 en lo correcto, alguna vez dos lunas agraciaron nuestro cielo nocturno. La propuesta no ha sido probada, pero ha llamado mucho la atenci贸n. "Es una idea intrigante", dice David Smith, quien es el investigador principal adjunto de la misi贸n GRAIL, en el MIT [Massachusetts Institute of Technology o Instituto Tecnol贸gico de Massachusetts].

Informa desde UNIFA
Adolfo Gandin Ocampo

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Representaci贸n art铆stica de la formaci贸n de la luna. La gran hendidura de la luna tendr铆a un origen similar

[C/A de National Aeronautic and Space Administration] El 10 de septiembre, despeg贸 la misi贸n GRAIL [sigla en ingl茅s de Gravity Recovery and Interior Laboratory o Laboratorio Interior y de Recuperaci贸n de Gravedad, en espa帽ol], de la NASA, con el prop贸sito de descubrir algunos de los misterios que yacen debajo de la superficie de la Luna. Ese exterior gris, repleto de cr谩teres, esconde algunas cosas excitantes [incluso, tal vez, una compa帽era perdida desde hace mucho tiempo].

Si el art铆culo publicado recientemente en la revista Nature [Jutzi, M. y Asphaug, E. Nature 476, 69-72-2011] est谩 en lo correcto, alguna vez dos lunas agraciaron nuestro cielo nocturno. La propuesta no ha sido probada, pero ha llamado mucho la atenci贸n. "Es una idea intrigante", dice David Smith, quien es el investigador principal adjunto de la misi贸n GRAIL, en el MIT [Massachusetts Institute of Technology o Instituto Tecnol贸gico de Massachusetts].


La "Gran Hendidura". Cuatro fotograf铆as de una colisi贸n entre la Luna y una compa帽era m谩s peque帽a, creadas mediante una simulaci贸n hecha en computadora, muestran c贸mo la luna compa帽era hendida forma una regi贸n monta帽osa en un lado de la Luna. Cr茅ditos M. Jutzi y E. Asphaug, Nature.

"Y ser铆a una forma de explicar una de las grandes perplejidades del sistema Tierra-Luna; la extra帽a naturaleza asim茅trica de la Luna. Sus lados [visible y oculto] son sustancialmente diferentes".

El lado visible de la Luna [o sea, el lado cercano] est谩 dominado por vastos y tranquilos "oc茅anos" de antigua lava endurecida. En contraste, el lado oculto [es decir, el lado lejano] est谩 marcado por altas tierras monta帽osas. Los investigadores han luchado durante mucho tiempo para explicar las diferencias y la teor铆a de las "dos lunas", la cual fue presentada por Martin Jutzi y Erik Asphaug, de la Universidad de California, en Santa Cruz, es el intento m谩s reciente que se ha llevado a cabo.

Los cient铆ficos est谩n de acuerdo en que cuando un planeta del tama帽o de Marte se estrell贸 contra el nuestro, hace aproximadamente 4 mil millones de a帽os, la nube de restos que de ello result贸 se uni贸 para formar la Luna. Jutzi y Asphaug afirman que la nube de restos en realidad produjo dos lunas. La segunda, m谩s peque帽a, se form贸 justo en la 贸rbita correcta para tomar la delantera o seguir a la Luna m谩s grande en su camino alrededor de la Tierra.

"Normalmente, tales lunas experimentan el proceso de acreci贸n y componen un solo cuerpo poco despu茅s de su formaci贸n", explica Smith. "Pero la nueva teor铆a propone que la segunda luna termin贸 en uno de los puntos de Lagrange del sistema Tierra-Luna".

Los puntos de Lagrange se parecen un poco a trampas gravitacionales. Ellos pueden sujetar un objeto por mucho tiempo; pero no necesariamente para siempre. La segunda luna finalmente escap贸 de este punto y colision贸 con su hermana mayor. La colisi贸n tuvo lugar a tan baja velocidad que el impacto no form贸 un cr谩ter. En su lugar, la peque帽a luna se hundi贸, formando de este modo lo que hoy son las tierras altas del lado que no es visible desde la Tierra. En pocas palabras, las tierras altas de la luna son los restos de la luna desaparecida.
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Volando en formaci贸n alrededor de la Luna, las naves gemelas de la NASA que transportan al GRAIL realizar谩n mediciones precisas del campo gravitacional de la Luna.

"Al sondear el campo de gravedad de la Luna, GRAIL 'ver谩' dentro de la Luna y lo har谩 iluminando las diferencias entre los dos lados [visible y oculto]". En la misi贸n GRAIL, dos naves espaciales gemelas volar谩n alrededor de la Luna durante varios meses. Al mismo tiempo, un sistema de microondas para determinaci贸n de distancias tomar谩 medidas muy precisas de la distancia entre dichas naves gemelas. Al observar la distancia de este par de naves al expandirse y contraerse mientras sobrevuelan la superficie lunar, los investigadores podr谩n confeccionar un mapa del campo de gravedad subyacente de la Luna.

Mediante la medici贸n muy precisa de peque帽as perturbaciones gravitacionales experimentadas por los dos sat茅lites en diferentes lugares y al unir dichas mediciones y relacionarlas con toda la Luna, se obtiene un mapa de la gravedad. Al hacer los c谩lculos, el equipo del GRAIL realizar谩 las correcciones de factores tales como el tir贸n gravitacional del Sol, la Tierra y otros planetas, y la relatividad general, s贸lo para nombrar algunos.

El per铆odo de lanzamiento del GRAIL se inici贸 el 10 de septiembre y se extiende hasta el 19 de octubre. Para cada d铆a, hay dos oportunidades de lanzamiento instant谩neo separadas en tiempo por aproximadamente 39 minutos. El 10 de septiembre, la primera oportunidad de lanzamiento fue a las 8:37 a.m., hora diurna del Este [5:37 a.m. hora diurna del Pac铆fico]. La segunda oportunidad de lanzamiento fue a las 9:16 a.m., hora diurna del Este [6:16 a.m., hora diurna del Pac铆fico].

"Estas mediciones nos dir谩n mucho acerca de la distribuci贸n del material dentro de la Luna y nos dar谩n informaci贸n muy concluyente sobre las diferencias entre la corteza y el manto en los dos lados de la Luna. Si la densidad del material de la corteza en el lado oculto de la Luna difiere de la que se encuentra en el lado visible en alguna forma particular, el hallazgo respaldar谩 la teor铆a de las dos lunas".

Pero esta informaci贸n es solamente una "pieza del rompecabezas". Para probar que la hermana alguna vez existi贸, se necesitan otras piezas. El Orbitador de Reconocimiento Lunar [LRO, por su sigla en ingl茅s], de la NASA, ya ha proporcionado informaci贸n clave respecto de la topograf铆a de la superficie de la Luna. Los cient铆ficos pueden tambi茅n revisar los datos sobre la qu铆mica de la superficie lunar y consultar la informaci贸n s铆smica provista por la nave espacial Apollo para obtener m谩s pistas.



Pero lo que realmente se necesita, dice Smith, es una misi贸n destinada a recolectar y traer muestras del lado oculto para determinar la edad de las rocas que hay all铆. "La luna m谩s peque帽a, si es que hubo una, tendr铆a aproximadamente 1/3 del tama帽o de nuestra Luna. De modo que, tras la colisi贸n, debi贸 de enfriarse m谩s r谩pido y las rocas en el lado oculto, donde se cree que los restos se esparcieron, deber铆an de ser m谩s viejas que las del lado visible".

En cualquier caso, tenemos algo nuevo en qu茅 pensar. 驴Deber铆amos intentar cantar "ll茅vame a las lunas" [fly me to the moons] o "brilla bajo las lunas de la cosecha" [shine on harvest moons]? "A煤n no cambien la letra de las canciones; a煤n no", dice Smith.

Enlaces de inter茅s [P谩gina del GRAIL en nasa.gov]
Laboratorio Interior y de Recuperaci贸n de Gravedad (Gravity Recovery and Interior Laboratory)


El Laboratorio de Propulsi贸n a Chorro [JPL, por su sigla en ingl茅s], de la NASA, ubicado en Pasadena, California, maneja la misi贸n GRAIL. El Instituto Tecnol贸gico de Massachusetts, en Cambridge, es el lugar de trabajo de la investigadora principal de la misi贸n, Maria Zuber. La misi贸n GRAIL forma parte del programa Discovery [Descubrimiento, en espa帽ol], el cual est谩 manejado por el Centro Marshall para Vuelos Espaciales, de la NASA, localizado en Huntsville, Alabama. La firma Lockheed Martin Space Systems, en Denver, construy贸 la nave. El manejo del lanzamiento de la misi贸n es responsabilidad del Programa de Servicios de Lanzamiento de la NASA, en el Centro Espacial Kennedy, en Florida. El JPL es una divisi贸n del Instituto de Tecnolog铆a de California, en Pasadena. El entrevistado David Smith tambi茅n pertenece al Instituto Tecnol贸gico de Massachusetts.



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