DIEZ LUGARES DEL UNIVERSO DONDE BUSCAR VIDA EXTRATERRESTRE

Fecha 22/6/2010 15:39:57 | Tema: Noticias de ultima hora

La b√ļsqueda de vida extraterrestre es uno de los principales objetivos de organizaciones cient√≠ficas y agencias espaciales. Confirmar que algo respira m√°s all√° de la Tierra, aunque se trate del microorganismo m√°s simple, ser√°, sin duda, uno de los grandes hitos cient√≠ficos del futuro. La gran pregunta es por d√≥nde empezar a buscar. √Čstas son las principales dianas de los investigadores, lugares del Cosmos donde el comportamiento de sus compuestos qu√≠micos se ha revelado demasiado particular para ser tan s√≥lo un mundo muerto ahora o en el pasado. En Tit√°n o las lunas Europa y Enc√©lado, entre otros cuerpos celestes, los investigadores parecen haber encontrado las pistas m√°s fiables, aunque es posible que en los pr√≥ximos a√Īos, especialmente gracias a los avances en la b√ļsqueda de planetas fuera de nuestro Sistema Solar, aparezcan nuevos prometedores lugares.

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Meteoritos: Los difusores de la vida
Un meteorito encontrado en la Ant√°rtida se hizo mundialmente famoso en 1996 cuando la NASA y la Casa Blanca hicieron p√ļblico de forma conjunta un extraordinario descubrimiento. En la piedra, de 13.000 a√Īos de antig√ľedad y proveniente de Marte, aparec√≠an posibles huellas de vida extraterrestre. El hallazgo del meteoro, conocido como Allen Hills 840001, suscit√≥ entre los astrobi√≥logos un intenso debate que ha llegado hasta nuestras d√≠as sin una respuesta definitiva.

Si esto fuera cierto, sería una prueba excelente que confirmaría la teoría de la panspermia (literalmente, semillas en todas partes), la idea de que la vida llegó del espacio exterior en asteroides, cometas y meteoros y los planetas pudieron compartirla. Una vida de este tipo se refiere a bacterias o formas parecidas capaces de resistir los ambientes más extremos
-Marte: Una misión en busca de fósiles
Marte, nuestra pr√≥xima frontera, ha sido un objetivo largamente perseguido por los cazadores de vida extraterrestre, especialmente desde el descubrimiento de agua helada en su superficie por la Phoenix Mars Landers en 2008. Otro importante elemento para la vida fue encontrado el a√Īo siguiente: cient√≠ficos de la NASA hallaron metano en la atm√≥sfera del planeta. Adem√°s, existen evidencias del pasado c√°lido y h√ļmedo del Planeta Rojo.

La NASA estudia seriamente la posibilidad de enviar un robot a Marte para recolectar muestras del suelo que luego otra nave traer√≠a de vuelta. ¬ęEstas muestras podr√≠an revelar formas de vida que han existido o que existen actualmente¬Ľ en el Planeta rojo, explicaba en su d√≠a Steve Squyres, cient√≠fico planetario de la Universidad de Cornell en Nueva York y presidente de un comit√© de la Academia Americana de las Ciencias, encargada de formular recomendaciones para la NASA. La diana donde aterrizar√≠a esta nave son los vastos campos de yeso que cubren gran parte de la superficie del planeta, donde quiz√°s puedan aparecer f√≥siles de organismos vivos, como se han preservado en el Mediterr√°neo.

Otro de los objetivos de la misi√≥n a Marte es la b√ļsqueda del origen de ese misterioso metano en su atm√≥sfera, que algunos apuntan puede ser org√°nico. Por ejemplo, bacterias que se encuentren muy por debajo de la superficie.

-Europa: ¬ŅUn mar para albergar a todos los peces terrestres?
Europa se ha convertido en uno de los lugares m√°s prometedores a la hora de buscar vida m√°s all√° de la frontera de nuestra atm√≥sfera. El gran oc√©ano subterr√°neo que se cree existe en la luna de J√ļpiter, tan grande que encierra el doble de agua que todos los mares y oc√©anos de la Tierra, podr√≠a contener cien veces m√°s ox√≠geno de lo que se estimaba hasta ahora, seg√ļn una investigaci√≥n realizada en 2009 por Richard Geenberg, de la Universidad de Arizona. Se trata de una cantidad muy rica, m√°s que suficiente para albergar vida.

Y no s√≥lo microorganismos, sino una ¬ęmacrofauna¬Ľ tan grande como todos los peces terrestres.

-Calisto: Pruebas de un océano líquido
Los cient√≠ficos de la NASA hab√≠an declarado a Calisto ¬ęuna luna muerta y aburrida¬Ľ hasta el descubrimiento de un posible oc√©ano salado bajo su superficie. La nave espacial Galileo de la NASA vol√≥ sobre la superficie de la segunda mayor luna de J√ļpiter en 1996 y 1997 y encontr√≥ que el campo magn√©tico de Calisto hab√≠a variado, lo que indicaba la existencia de corrientes. En 2001, Galileo detect√≥ que un asteroide hab√≠a impactado contra este mundo, formando el cr√°ter Valhalla.

Generalmente, un impacto de este tipo causaría
intensas ondas de choque que atravesaría el cuerpo planetario, pero Galileo no encontró ninguna prueba de este fenómeno, por lo que los investigadores creen que un océano líquido pudo haber suavizado el golpe. De igual forma, no descartan la existencia de una vida compleja.

-Titán: Alguien respira su hidrógeno
Dos nuevos estudios sobre la compleja actividad qu√≠mica que tiene lugar sobre la superficie de Tit√°n han sorprendido a la comunidad cient√≠fica, ya que pueden constituir la prueba de que en esa luna de Saturno existe, en estos momentos, alguna forma de vida basada en el metano. La primera investigaci√≥n muestra que el hidr√≥geno que fluye en abundancia en la atm√≥sfera del planeta desaparece casi por completo cuando llega a la superficie, lo que apunta a la inquietante posibilidad de que est√© siendo "respirado" por criaturas vivientes. El segundo, publicado en el ¬ęJournal of Geophysical Research¬Ľ, es un detallado ¬ęmapa¬Ľ de los hidrocarburos presentes en la superficie de Tit√°n. Falta el acetileno, un gas que casualmente est√° considerado como la mejor fuente de alimento y energ√≠a para una hipot√©tica forma de vida basada en el metano. Si estos indicios confirman la presencia de vida, ser√° doblemente excitante, ya que ser√≠a una forma nueva de vida, independiente de la basada en el agua que existe en la Terra, y que podr√≠a sustentarse en el metano.

-Encélado: El gran géiser
Los datos enviados por la nave Cassini de la NASA a su paso por Saturno en el a√Īo 2005 permit√≠an suponer la existencia de agua en estado l√≠quido a poca profundidad bajo la superficie helada de Enc√©lado, sat√©lite natural de Saturno. La suposici√≥n se confirm√≥ tres a√Īos despu√©s en un informe publicado en la revista Nature. El pasado enero, la Cassini volvi√≥ a acertar. Encontraba la prueba definitiva de que, efectivamente, existe una gran cantidad de agua en estado l√≠quido en las entra√Īas esta luna. Y no s√≥lo eso, sino tambi√©n hidrocarburos, carbono y todos los ingredientes necesarios para la existencia de vida.

Los datos de la Cassini han revelado, de hecho, iones de agua negativos en la atmósfera, lanzados por los grandes géiseres que caracterizan a esta luna, lo que confirma la presencia de caudalosas masas de agua subterránea. Aquí, en la Tierra, los iones negativos de agua están presentes en aquellos lugares en los que el líquido elemento está en movimiento, como en las cataratas o en las olas del mar al romper. Iones negativos de agua también han sido encontrados en Titán (otra de las lunas de Saturno) y en varios cometas.

-Exoplanetas: Cada a√Īo aparecen docenas
Un exoplaneta es un cuerpo planetario que se sit√ļa fuera de nuestro Sistema Solar y orbita otra estrella distinta al Sol. S√≥lo llevamos explorando estos mundos lejanos durante una d√©cada (el primero, HD 209458, fue descubierto en 1999), pero docenas de estos mundos aparecen cada a√Īo, y algunos llevan consigo grandes sorpresas.

HD 209458b, por ejemplo, ha mostrado se√Īales de una atm√≥sfera compuesta por agua, metano y di√≥cido de carbono, todos ingredientes claves para la vida.

-Nebulosa de Orión: agua y monóxido de carbono
El pasado mes de mayo, el telescopio espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea (ESA) anunciaba el hallazgo de productos qu√≠micos org√°nicos, se√Īales de vida, en la nebulosa de Ori√≥n, situada a unos 1.500 a√Īos luz de la Tierra. Los datos recogidos por el observatorio mostraban el patr√≥n de picos de varias mol√©culas que sostienen la vida: agua, mon√≥xido de carbono, metanol, √°cido cianh√≠drico, √≥xido de azufre y di√≥xido de azufre, entre otros.

-Un gigante rojo moribundo: el desfibrilador cósmico
Un equipo internacional de astrónomos descubrió en 2005 que las estrellas gigantes rojas moribundas podría actuar como un desfibrilador y traer a la vida a planetas congelados. Este renacimiento podría establecer las bases para el surgimiento de la vida. La Tierra es un lugar habitable por muchas razones, pero una de ellas es su localización. Estamos en un área donde el Sol nos permite una buena temperatura. Demasiado cerca, y el agua de nuestro planeta se evaporaría. Demasiado lejos, y nos convertiríamos en un gran cubo de hielo.

Cuando una estrella muere, en su fase de gigante rojo, aumenta su tama√Īo y brillo r√°pidamente, y explota en una oleada de radiaci√≥n solar. Si los rayos de la estrella moribunda llegan hasta una luna o exoplaneta helados, este mundo puede derretirse y aparecer el agua l√≠quida, preparando el escenario para la vida.

-Io: la nueva candidata
Io, luna de J√ļpiter, no ha sido nunca un gran objetivo en la b√ļsqueda de vida fuera de la Tierra y se ha despreciado frente a las grandes posibilidades de su hermana Europa, pero algunos cient√≠ficos han comenzado a incluirla en la lista de posibles lugares habitables. Es el cuerpo con mayor actividad volc√°nica del Sistema Solar. En √©l no se han detectado mol√©culas org√°nicas y cuenta con una atm√≥sfera extremadamente fina, desprovista de vapor de agua detectable. Sin embargo, investigadores de la Universidad Estatal de Washington creen que pudo haber sido un h√°bitat m√°s amable en el pasado y que hay una oportunidad de que alguna intrigante forma de vida haya sobrevivido hasta la actualidad.

Fuente: http://malditaciencia.blogspot.com/
http://revistadigitalavalon.es/?p=1820



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