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Adolfo Gandin Ocampo : ¿Estamos solos? NO!!! hay vida en TITAN.
Enviado por adolfo gandin ocampo el 18/9/2013 6:10:00 (991 Lecturas)

Podrían ser las primeras pruebas fiables de una forma de vida extraterrestre. Una muy diferente de la nuestra, basada en el metano y que estaría en pleno desarrollo sobre la superficie de Titán, la enigmática luna de Saturno. O por lo menos eso es lo que sugieren dos nuevos estudios realizados a partir de los últimos datos obtenidos sobre el terreno por la sonda Cassini, de la NASA.

Los resultados de dos nuevos análisis de la compleja actividad química que tiene lugar sobre la superficie de Titán han dejado a los científicos con la boca abierta. Y, aunque serían posibles otras explicaciones, son muchos los que creen firmemente que esos resultados constituyen una prueba fehaciente de que en esa luna de Saturno existe, en estos momentos, alguna forma de vida basada en el metano.


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Mapa en infrarrojo de la superficie de Titán.


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Los nuevos análisis, en efecto, demuestran que se están cumpliendo dos condiciones esenciales para que este tipo de vida pueda existir. El primero de los dos estudios, publicado en la revista 'Icarus', muestra que el hidrógeno que fluye en abundancia en la atmósfera del planeta desaparece casi por completo cuando llega a la superficie, lo que apunta a la inquietante posibilidad de que esté siendo "respirado" por criaturas vivientes.


El segundo, publicado en el 'Journal of Geophysical Research', es un detallado "mapa" de los hidrocarburos presentes en la superficie de Titán. Un mapa en el que, de una manera inexplicable, falta el acetileno, un gas que casualmente está considerado como la mejor fuente de alimento y energía para una hipotética forma de vida basada en el metano.

"Sugerimos que algo está consumiendo el hidrógeno porque es el gas más obvio para ser consumido por una forma de vida en Titán, de la misma forma en que se consume oxígeno en la Tierra", asegura Chris McKay, astrobiólogo de la NASA en el centro espacial Ames. "Si estos indicios confirman la presencia de vida, será doblemente excitante, ya que sería una forma nueva de vida, independiente de la basada en el agua que existe en la Tierra".

Hasta el momento, la existencia de vida basada en el metano es algo puramente hipotético. En efecto, los científicos no han encontrado aún nada parecido, y ello a pesar de que aquí, en nuestro planeta, existe un curioso tipo de microbios acuáticos que viven en metano o que lo generan como desecho.

En Titán, donde las temperaturas superan los 180 grados bajo cero, un organismo basado en el metano debería de usar alguna sustancia en estado líquido para llevar a cabo sus procesos vitales. Aunque esa sustancia, allí, no sería el agua, ya que la que existe está en forma de hielo y no podría albergar vida alguna. Lo que reduce la lista de líquidos candidatos a uno sólo, el metano.

Los nuevos hallazgos sobre la escasez de hidrógeno superficial son, pues, consistentes con los efectos medibles que produciría en Titán una forma de vida basada en el metano. Es cierto que esas reservas que nuestros instrumentos no logran detectar podrían estar ocultas en cavernas u otras formaciones geológicas, pero tal extremo parece demasiado rebuscado y poco probable. La explicación más lógica y que mejor concuerda con los resultados es que el hidrógeno que falta está siendo respirado por alguna forma de vida.

Y lo mismo sucede con el acetileno. Dadas las condiciones extremas de Titán, los rayos del Sol deberían reaccionar con los elementos químicos de la superficie y producir una cantidad considerable de este gas altamente energético e inflamable. Pero el acetileno no aparece por ninguna parte, lo que refuerza la hipótesis de que esté siendo "consumido" como alimento por organismos vivos.



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Para colmo, el espectrómetro de la Cassini también ha detectado una clase de moléculas orgánicas que los científicos aún no han sido capaces de identificar. Lo que ha llevado a los investigadores a concluir que existe allí una (o varias) formas de vida que son directamente responsables de las misteriosas ausencias de elementos químicos sobre la superficie.


Los astrofísicos saben muy bien que el más grande de la comitiva de las lunas de Saturno, Titán, es uno de los mundos más misteriosos de nuestro sistema solar.
¿Podrían algún día llegar los extraterrestres, aunque sea de la forma más elemental? Con su riqueza en materia orgánica y química similar a la Tierra y su escultura de la superficie, Titán se asemeja a una versión congelada de la Tierra, miles de millones de años atrás, antes de que la vida primordial comenzara a bombear oxígeno a la atmósfera.

Observaciones recientes revelan que el satélite natural del gigante de gas - de 5.150 kilometros de diámetro, más grande que el planeta Mercurio - tiene un río que se extiende hacia un triángulo oscuro de unos 400 kilómetros, siguiendo un curso casi en línea recta no muy diferente del Nilo de Egipto. Gran parte de lo que se ha recogido sobre este reino enigmático alienígena ha desconcertado a los científicos.

Durante varios meses, Cassini, la nave espacial de la NASA, que está en órbita alrededor de Saturno, ha sobrevolado a baja altura a través de la superficie de Titán, haciendo mediciones cruciales de lo que los científicos creen que es un mar subterráneo que contiene tanto líquido como todos los océanos de la Tierra juntos.


"El sobrevuelo de la Cassini ha estado dedicado principalmente a la medición de la gravedad de Titán", dice Elizabeth Turtle, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en los EE.UU.. Una mejor comprensión de la gravedad de la Luna está revelando más sobre el tamaño y la composición de sus aguas subterráneas.

Cassini, llamado así por el astrónomo italiano que hizo varios descubrimientos sobre el planeta anillado y sus múltiples lunas, voló a 1.978 kilómetros de la superficie durante el máximo acercamiento de la nave, el Dr. Turtle explica. "El análisis de los datos de gravedad está involucrado y lo que pasará algún tiempo antes, se entienden las implicaciones para la estructura interior de Titán".

Un equipo de científicos, dirigidos por Luciano Iess, de la Universidad Sapienza de Italia, previamente a estudiado cómo la gravedad y la forma de Titán se alteran cuando orbita a su planeta madre.

Los científicos calcularon la viscosidad del líquido y nos pareció que es consistente con la del agua. Si es verdad, esto ofrecería la posibilidad de encontrar VIDA.
Aún no es posible mirar en el interior de Titán, dice el astrofísico Kurt CSIRO Liffman. Así la presencia de un océano líquido se basa en modelos del interior.

"Las mediciones de forma de Titán como la luna viaja alrededor de Saturno pueden ser comparados con las predicciones de diferentes modelos," dijo el Dr Liffman.

Las fuerzas gravitacionales en Titán son inversamente proporcionales a la distancia entre Titán y Saturno. "Así que cuando Titán está más cerca de Saturno, se extiende con el eje mayor apuntando hacia Saturno dice el Dr. Liffman. "En el caso de Titán, el estiramiento es demasiado grande para un cuerpo sólido de roca y hielo.



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Algunos científicos creen que, además de grandes cantidades de agua, el océano de Titán también puede contener amoníaco y quizá metano.
"Con base en las abundancias estimadas de nitrógeno, hidrógeno y carbono, además de las temperaturas y presiones que se espera en la región de Saturno del disco de gas y polvo que rodeaba el sol temprano, es razonable esperar la presencia de amoníaco y metano en Titán, "dice el Dr. Liffman.

Puede que exista vida, pero tal vez no nos demos cuenta que exista en esas condiciones? En particular, podrían extremófilos, organismos muy resistentes que pueden soportar extremos extraordinarios de la temperatura, la salinidad, la acidez, la alcalinidad e incluso radiactividad, ganarse la vida allí?

"Mucho depende de si el océano de agua líquida bajo la superficie se alza por encima de una capa de hielo de alta presión, o en su lugar está en contacto con el núcleo rocoso, dice Jonathan Lunine de la Universidad de Cornell en Nueva York."

Julie Castillo-Rogez y yo hemos estado explorando en qué circunstancias podrían dar lugar a un océano tan profundo "La vida compleja en la Tierra, el profesor Lunine explica, se basa en una cadena de comida basada en la luz del sol, es una interesante pregunta de hasta qué punto la evolución puede ir - que se basa totalmente en calor interno y síntesis química. "Mi apuesta es que se quedaría primitiva -, pero que podría haber un sesgo terrestre centrado", dice.

Descubierto en 1655 por Christiaan Huygens, Titán ha sido examinada por los telescopios y, más recientemente, por la nave espacial.
En 2004, una pequeña sonda de la NASA llamada Huygens separada de su nave nodriza, Cassini. Después de varias semanas, la sonda se lanzó en paracaídas hacia la superficie de Titán y, durante varias horas, transmitió imágenes cercanas a la Tierra. "La sonda Huygens emitió imagen, pero su descenso por la atmósfera estaba en latitudes bajas y por lo que no se detectaron los lagos", dice el Dr. Turtle.

Desde entonces, los científicos han deducido que debajo de las nubes de la luna se esconden grandes lagos, algunos que abarcan miles de kilómetros cuadrados. Eso los haría más o menos del tamaño del Mar Negro o Mar Caspio, uno se piensa que es más grande que el Lago Superior, el mayor lago de agua dulce del mundo por superficie.

"Los lagos y los mares se encuentran en las latitudes altas y sobre todo en el hemisferio norte, aunque hay algunos cerca del polo sur", añade el Dr. Turtle.
"No parece que existan órganos permanentes de líquidos en las latitudes ecuatoriales, sin embargo, una vez hubo una gran tormenta sobre latitudes bajas y todavía puede haber algunas áreas de escorrentía estancada -.. Aunque ellos han estado retrocediendo", Titán tiene estaciones, dice la Dra. Candy Hansen, científica de la Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

"Eso es en parte porque hay más lagos en estos momentos en el hemisferio norte, y porque algunos se están evaporando", explica el Dr. Hansen.
"Estos cambios estacionales se produjeron cuando el sol se ha movido desde el sur al hemisferio norte en los últimos ocho años que Cassini ha estado explorando Titán".
Las diferencias entre los veranos del norte y del sur también son causadas por la excentricidad de la órbita de Saturno y las variaciones orbitales, posiblemente, a largo plazo, añade.

Titan está en un estado de congelación profunda, con temperaturas de superficie promedio de aproximadamente menos de 180 grados. Si los lagos contienen agua que se congelan sólidamente. Pero estos lagos tienen hidrocarburos líquidos, principalmente etano y algo de metano, que se congelan a temperaturas mucho más bajas que el agua.
La luna remota tiene algo parecido al ciclo del agua de la Tierra, con líquidos en la superficie de evaporación y regresan en forma de lluvia. Pero en Titán llueve etano y metano - no agua - la única luna en nuestro sistema solar, que tiene como un ciclo.
En el polo sur de Titán, la sonda Cassini, una vez detectada la niebla, causada por el metano en superficie de evaporación y condensación en el aire húmedo.
Otras características de la superficie que probablemente incluyen corrientes errantes y cauces de ríos, probablemente tallados por etano líquido, playas - que quedan más expuestas que los lagos que la frontera, se evaporan lentamente - llanuras, cráteres antiguos y volcanes, queridos aunque probablemente no activos.

¿Es concebible que la vida exista en un lago de etano líquido de Titan? Vida extraña, tal vez, sugieren algunos científicos. Pero incluso más fuertes de los microbios sería muy difícil aguantarse, que creen.

Titan atrae a científicos de la vida, en parte, debido a su atmósfera de planetas similares es más densa que la de Mercurio, la Tierra, Marte o Plutón. Es, de hecho, la única luna del sistema solar con una atmósfera densa y una presión de aproximadamente 50 por ciento mayor que el nivel del mar en la Tierra.
Su atmósfera se compone principalmente de nitrógeno, el gas principal de la Tierra -, así como hidrógeno. (Algunos expertos dicen que podría ser similar a lo que el ambiente era aquí hace muchos millones de años.)
Titán es el único lugar en el sistema solar, aparte de la Tierra, para tener líquido dentro y debajo de su superficie.

Próximo sobrevuelo de Titán por la Cassini será el 5 de Abril, a 1400 kilómetros, seguido por otro el 23 de Mayo en 970 kilómetros. La Misión Titán al Sistema Saturno fue un estudio realizado hace unos años de una misión de buque insignia para el sistema de Saturno, incluyendo la exploración de Titán a través de un montgolfiere [un globo de aire caliente], y un lago lander, explica el Dr. Turtle.

"Desafortunadamente no hay planes para volar en este punto."

Otra misión propuesta, conocida como la Titan Mare Explorer (TIME), se propuso al programa Discovery de la NASA, y fue una de las tres misiones seleccionadas para su posterior estudio. La NASA anunció el año pasado su selección de una de estas misiones.
"Desafortunadamente para Titán, el tiempo no fue financiado," dice el Dr. Turtle.

"La misión del Discovery es elegida InSight, un largamente esperado Mars Lander geofísica, que llevará a cabo las mediciones sísmicas y de temperatura - por medio de una sonda subterránea-. Así como las mediciones precisas de movimientos orbitales. Esto ayudará a responder preguntas importantes sobre Marte profunda interior y la formación de los planetas terrestres ".

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